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Insights da principal fazenda de algas marinhas da Suécia

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Simon Johansson, CEO da Nordic Seafarm, acredita que a empresa está no limiar do sucesso comercial, após avanços na produção de três espécies importantes de algas marinhas, bem como em uma estratégia de negócios que envolve uma série de colaborações inteligentes.

por Senior editor, The Fish Site
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Colheita de algas açucareiras

Atualmente, a Nordic Seafarm está utilizando cerca de 8 hectares dos 30 hectares em que obteve licença para cultivar algas marinhas, o que significa que há espaço para aumentar a escala para cerca de 400 toneladas em suas instalações existentes © Nordic Seafarm

Apesar de ter crescido na costa oeste da Suécia, a verdadeira introdução de Johansson ao setor de aquicultura ocorreu em 2017, quando ele trabalhou como consultor de estratégia em Omã, onde fazendas de peixes, mexilhões e algas marinhas estavam sendo desenvolvidas.

"Nossa missão lá era pegar as melhores ideias de aquicultura da Ásia e da Europa e ver o que poderia ser ampliado no Oriente Médio. Isso abriu meus olhos para o que a aquicultura pode fazer e também para o valor de se inspirar em outras partes do mundo", ele reflete.

Em seu retorno, em 2019, Johansson decidiu investigar oportunidades na Suécia e, em parceria com vários especialistas em algas marinhas, ajudou a comercializar uma empresa incipiente que agora é conhecida como Nordic Seafarm.

"Foi essencialmente um projeto de pesquisa entre 2016 e 2019. Ele tinha clientes desde 2017, mas a partir de 2020, quando entrei, começamos a explorar oportunidades com maior potencial comercial dentro da cadeia de valor", explica ele

Isso envolveu uma combinação de experimentos com o processamento de algas marinhas e a intensificação do marketing de seus produtos de algas marinhas.

"Uma coisa é tentar vender coisas que as pessoas conhecem, mas para inovações você precisa trabalhar um pouco mais no modelo de negócios e em como agregar valor aos seus produtos", reflete Johanssen.

Simon Johansson, CEO da Nordic Seafarm

Depois de trabalhar com aquicultura em Omã, Johansson retornou à sua terra natal em 2019 e ajudou a comercializar uma empresa incipiente, agora conhecida como Nordic Seafarm © Nordic Seafarm

Milestones

Desde 2020, a empresa fez um progresso considerável. Principalmente em termos de seu sucesso no aumento da produção, para cerca de 100 toneladas por ano. A maior parte é de algas açucareiras, mas - mais recentemente - eles tiveram grandes avanços em termos de Ulva (alface-do-mar) cultivada em linha, com a produção dessa espécie prevista para atingir 30 toneladas este ano.

"Ela contém mais proteína do que a alga marinha - 25 a 30% de sua matéria seca - e não há problemas com excesso de iodo. Os chefs e os consumidores também gostam muito dela", explica Johansson

Eles também estão fazendo experimentos com dulse cultivado em linha.

"Semeamos algumas centenas de metros este ano, mas achamos que agora deciframos algum tipo de código e veremos como ele crescerá e se poderemos ampliá-lo no próximo ano", observa Johansson.

Entre as três espécies, eles estão utilizando atualmente cerca de 8 hectares dos 30 hectares que receberam licença para cultivar, portanto, há espaço para aumentar a escala para cerca de 400 toneladas em seus locais existentes. E, de acordo com Johansson, eles também estão procurando outros locais para quando o mercado tiver se desenvolvido o suficiente.

Alface-do-mar cultivada em linha

A empresa teve grandes avanços em termos de Ulva (alface-do-mar) cultivada em linha, e a produção dessa espécie deve chegar a 30 toneladas este ano. © Nordic Seafarm

Avanços no processamento

A empresa também fez progressos em termos de processamento e agora oferece algas marinhas que foram preservadas por meio de uma série de processos, tornando-as adequadas para diferentes aplicações.

Os processos implementados incluem secagem, branqueamento, congelamento, salga e fermentação. Mas, para alcançar essa variedade, eles optaram por trabalhar com especialistas e indústrias locais de alimentos, incluindo um processador de arenque, que já tem as instalações necessárias em funcionamento, ajudando assim a reduzir o capex exigido pela Nordic Seafarm.

"A parceria com pessoas com ativos existentes que podemos mais ou menos alugar para o curto período após a colheita das algas marinhas é crucial - ela nos mantém com ativos leves e também obtemos um produto de alta qualidade", reflete Johannson.

O terceiro foco principal tem sido o mercado e o lado do desenvolvimento de produtos do negócio.

"Recentemente, criamos uma joint venture, chamada Ocean Next, para o setor de alimentos. Nós fornecemos algas marinhas de alta qualidade e nosso parceiro, a Ocean Collective, desenvolve produtos com elas. Isso funciona para nós porque estamos mais bem posicionados para nos concentrarmos no lado upstream do negócio - R&D e no cultivo de algas marinhas em grande escala - enquanto que ir para o varejo e ser realmente de classe mundial requer outro conjunto de capacidades", explica Johannson.

É uma empresa de grande porte, mas que tem um grande potencial de crescimento

É um sistema que funciona para a Nordic Seafarm e está muito alinhado com sua abordagem colaborativa, que também se estende aos métodos de produção de algas marinhas.

"Trabalhamos com um dos principais produtores de algas marinhas da Noruega para compartilhar o desenvolvimento de produtos, como aumentar a produção e melhorar o processamento. O setor ainda é tão pequeno que precisamos trabalhar juntos para competir com outras fontes de alimentos que são menos sustentáveis. Pelo menos por enquanto, mas esperamos que em 10 anos outros produtores de algas sejam grandes concorrentes em um mercado global!", observa ele.

Um trabalhador plantando linhas de Ulva semeadas em uma das instalações da Nordic Seafarm

Embora a alga seja atualmente a melhor espécie a ser cultivada do ponto de vista ambiental, Johansson acredita que a empresa deveria produzir mais Ulva, Palmaria e Gracilaria para poder desenvolver uma gama mais ampla de ofertas © Nordic Seafarm

Aplicações

Embora a Nordic tenha se concentrado principalmente no setor de alimentos até agora, Johannsen vê oportunidades em outros lugares também.

"As algas marinhas são uma cultura versátil que pode ser usada para muitas coisas - biomateriais, rações para animais, bioestimulantes - por isso estamos explorando quais devem ser as próximas etapas. Recebemos propostas desses segmentos e estamos avaliando quais devem ser dobradas, mas é preciso muito para penetrar em novos segmentos de mercado", explica Johansson.

A maior parte de seus negócios é feita atualmente na Suécia, enquanto o restante da Escandinávia e o norte da Europa também são responsáveis por proporções significativas de seus cerca de 60 clientes.

Desafios

Johansson acredita que ainda há muito trabalho a ser feito, especialmente em termos de desenvolvimento de produtos e crescimento do mercado.

"Temos o desafio de expandir dos restaurantes de alto padrão para mercados mais amplos de serviços de alimentação e também para produtos de varejo e para outros países europeus. Tivemos mais de 60 clientes pagantes este ano, mas ainda podemos produzir mais algas do que podemos vender", observa ele

No entanto, há também um argumento para aumentar a produção, já que uma ou duas grandes empresas alimentícias entraram em contato com a Nordic Seafarm.

"Estamos em alguns diálogos interessantes com grandes atores do setor alimentício, que nos consideram pequenos demais para atender a seus pedidos", explica Johansson.

Entretanto, do ponto de vista da agricultura, ele observa que há espaço para melhorias em termos de "otimização de rendimentos, redução do custo de produção, aumento de escala e de maneira econômica e processos de colheita mais automatizados".

Financiamento

De acordo com Johansson, a empresa foi financiada até agora por meio de uma combinação de subsídios, investimentos de 3 a 4 milhões de euros de acionistas - incluindo a família Stena, mais conhecida por suas balsas - e receitas das vendas de seus produtos. "Embora partindo de níveis modestos, dobramos as vendas todos os anos desde 2020, mas ainda precisamos escalar um pouco mais e estamos atualmente no meio de uma rodada de captação de € 2,5 milhões. Agora temos um investidor líder que cobre cerca de € 1 milhão, então estamos no caminho certo e pretendemos fechá-la até o final de fevereiro", explica ele.

A evolução do setor

Olhando para o futuro, Johansson acredita que o desenvolvimento de produtos deve ser uma das principais áreas de foco do setor, e que há um enorme escopo para investigar a criação de uma variedade maior de espécies também.

"Acho que a alga marinha é atualmente a melhor espécie a ser cultivada do ponto de vista ambiental: ela absorve muitos equivalentes de CO2 e produz bons rendimentos, mas tem suas limitações, como seu alto teor de iodo, por isso acho que deveríamos desenvolver mais Ulva, mais Palmaria e mais Gracilaria para que possamos desenvolver uma gama mais ampla de ofertas para ainda mais usos finais no mercado", argumenta ele.

Entretanto, em termos da evolução da própria empresa?

"Esperamos que dentro de 5 a 10 anos sejamos o maior cultivador de algas marinhas da Europa, trabalhando com atores maiores com um foco ainda maior no upstream - cultivar muitas algas marinhas no oceano é como podemos ter o maior impacto e fazer um favor ao oceano", explica Johansson.

E parece que as autoridades suecas estão adotando uma abordagem esclarecida para a aquicultura de macroalgas.

"Na Suécia, a legislação é boa para as empresas que são boas para o meio ambiente - os reguladores dizem 'não' para as fazendas de peixes, mas 'sim' para as fazendas de algas marinhas e nosso mapeamento mostra que há espaço para cultivar pelo menos 10.000 toneladas de algas marinhas em locais próximos à costa oeste da Suécia. Há muito espaço para crescer de forma segura e boa antes de precisarmos ir para novos lugares ou novos países", conclui Johansson.

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